“Trots op wat kabel bereikt heeft”

3 februari 2015 - Interview met: Rob van Esch

Trots is het overheersende gevoel van Rob van Esch, nu hij afscheid neemt als directeur van NLkabel. “In de veertien jaar dat ik directeur mocht zijn van de brancheorganisatie, heeft de sector zich ontwikkeld van een gefragmenteerde verzameling bedrijfjes tot een professionele bedrijfstak die Nederland vooruit helpt.”

Rob van Esch

Rob van Esch

De snelle technologische ontwikkeling heeft veel indruk gemaakt op Rob. “Het is nog geen tien jaar geleden dat ik kennismaakte met een bedrijfje dat Netflix heette. Ze verhuurden films, die ze in setjes van vijf per post verstuurden. Moet je nu eens kijken waar Netflix staat! En wie vijf jaar geleden voorspeld had wat de kabel nu kan, was voor gek versleten. Elke keer opnieuw blijkt dat de technieken verder komen dan gedacht. Het gaat fascinerend hard.”

KPN grote tegenstrever

Toen Rob in 2000 begon bij NLkabel, dat toen nog VECAI heette, belandde hij in een ‘bijzondere sector’, zoals hij het noemt. “Bijzonder, omdat de leden van de brancheorganisatie geen concurrenten van elkaar waren. De kabelbedrijven, toen waren er dat nog veel meer dan nu, waren immers uitsluitend in hun eigen gebied actief. NLkabel kon de verbindende rol vervullen. Een heel belangrijke factor daarbij was de gemeenschappelijke tegenstander: het grote KPN. Vergeleken met KPN was de kabel nog een kleine speler. Je moet je voorstellen dat de nettowinst van KPN lange tijd hoger was dan de gezamenlijke omzet van de kabelbedrijven. Het doel van de kabelbedrijven was dan ook snel duidelijk: concurreren met KPN. Daar hoorde een goede positionering van de kabel bij. Aan die positionering heb ik bij mogen dragen.”

Technologische doorbraak

De grote doorbraak in de concurrentiestrijd met KPN kwam in 2009 met de introductie van een nieuwe technologische standaard: Docsis 3.0. “Dat gaf een enorme boost. Voor het eerst konden we outstanding internet bieden, internet dat aantoonbaar veel sneller en beter was dan het adsl van KPN. Het was goed om te zien hoe de sector daaraan nieuw zelfvertrouwen ontleende. Er zat weer schwung in, dat kon je echt merken. En het gaf de concurrentie tussen de infrastructuren, een nieuwe impuls. Met die concurrentie is Nederland behoorlijk uniek. Het heeft veel opgeleverd. Op de wereldranglijsten voor internet staat Nederland altijd in de top wat betreft toegankelijkheid, snelheid en betaalbaarheid. Ja, de liberalisering van de Nederlandse telecomsector is een enorm succes geworden. Het legde de basis voor fundamentele veranderingen in onze economie. In tal van sectoren zijn de verhoudingen compleet anders geworden. Bovenal in de mediasector, waar wij zo mee vervlochten zijn.”

Sprekende cijfers

Rob laat graag de cijfers spreken om zijn betoog over de ontwikkeling van de kabel als superieure infrastructuur kracht bij te zetten. “In mijn begintijd bij NLkabel hadden de kabelaars zo’n 250.000 breedbandklanten. KPN had er 10.000. En verder belde iedereen nog in! Vier jaar later haalde KPN ons met breedband in. Maar inmiddels ligt de kabel weer voorop, met ruim 3 miljoen internetklanten. De techniek van het KPN-netwerk, ADSL, is een techniek van het verleden geworden. Ook met telefonie heeft de kabelsector een enorme slag geslagen. Van 130.000 telefonieklanten in 2000 naar 2,7 miljoen nu! En laat ik de televisie niet vergeten: die werd digitaal, met als resultaat een veel betere beeldkwaliteit en een wereld aan nieuwe mogelijkheden.”

Blijvende rol voor NLkabel

Er blijft een belangrijke rol weggelegd voor NLkabel volgens Rob. “Natuurlijk, ook de consolidatie in de kabelsector is hard gegaan. NLkabel heeft minder leden dan toen ik begon. Maar er blijft behoefte aan een online kenniscentrum voor alles wat met de netwerken en diensten van de kabelbedrijven te maken heeft. En het blijft ook noodzakelijk de belangen van de branche te behartigen. Ik heb er alle vertrouwen in dat NLkabel die rol uitstekend zal blijven vervullen. Het clubje mensen daar ligt me na aan het hart. Dat geldt trouwens voor heel veel mensen met wie ik heb samengewerkt. In mijn tijd bij NLkabel heb ik genoten van wat we gerealiseerd hebben, het onderlinge vertrouwen en ook van de lol die we hadden. Daarvoor ben ik vriend en ‘vijand’ dankbaar.” Vanaf 1 februari neemt Mathieu Andriessen, die reeds voor de vereniging werkzaam was, als directeur het stokje van Rob over.

Nieuwe toekomst

Zelf slaat Rob een andere weg in. Parallel aan zijn passie voor het werk in de kabelsector, is zijn passie voor fotografie gegroeid. Ook daarmee heeft hij inmiddels al successen geboekt. Die hoopt hij nu uit te bouwen als ondernemer. “Ik spring in het diepe als zelfstandig fotograaf. Met een heldere specialisatie: het in beeld brengen van binnen- en buitenruimtes. Mag ik meteen wat reclame maken? Ik nodig iedereen van harte uit om mijn website ruimtesinbeeld.nl te bekijken.  

Mathieu Andriessen (38) volgt Rob van Esch (55) per 1 februari 2015 op als algemeen directeur van NLkabel. Hij was al werkzaam bij de vereniging in de functie van Senior Public Affairs Manager.